EAX – su pasado y futuro

doom3_eax_patch Seguramente muchos recordaran las siglas de EAX que pudimos ver en los juegos de hace unos diez años atrás.
Que paso con los efectos de sonido en videojuegos? Aquí una breve reseña histórica…

Al decir verdad, siempre supe que las placas Creative SoundBlaster que introducen esta tecnología fueron superiores a las integradas. Aunque hoy en día ya no es común comprar una, es bueno saber cuales son las raíces del tema y el porque de la existencia y desaparición del EAX.

EAX o Environmental Audio Extensions emerge con el Unreal allá por el año 1998, el engine de sonido de este juego es muy particular y pudo aprovechar las instrucciones MMX no solo para gráficos sino también para acelerar el proceso de aplicar efectos a un sonido. La versión 1 de EAX API fue presentada junto con las placas Sound Blaster Live! de Creative y Unreal rápidamente adopta esta tecnología haciendo que el juego quede en la memoria de muchos por el excelente sonido que tenia.

Claro luego de la especificación 1 de este API se trabajo en varias mejoras hasta llegar a la versión final 5.0 en el año 2005. Para este entonces la gran mayoría de los motherboard ya venían con placas de sonido integradas lo que termina aniquilando el mercado de Creative. En paralelo la gente de Loki Games venia desarrollando una API propia en base a la especificación de EAX para poder portar algunos juegos a LinuX (Creative solo tenia drivers para Windows), con la ayuda de Creative lo logran pero se terminan disolviendo en el 2002. Creative toma la delantera y llega a reemplazar su EAX por OpenAL completamente, acá vale destacar que EAX es en realidad un set de efectos de sonido y también un API, con OpenAL ocurre lo mismo, solo que aparte de EAX (por compatibilidad) también soporta un api nuevo denominado EFX (Effects Extension) introducido con OpenAL 1.1 por lo que EAX queda oficialmente obsoleto. Si estamos en frente de un código que usa EAX y fue portado a OpenAL, seguramente podremos usar este manual que es algo difícil de conseguir por cambios en la web de Creative EAX 2.0.pdf con el fin de entender un poco sobre como funciona esta API.

EFX nos ofrece como mejora la posibilidad de activar solo los efectos que la placa de sonido soporta, sin necesitar hacer fallback completo a la versión anterior en el caso de que el hardware no soporte todas las características.

Con la salida de Windows Vista, Microsoft elimina “audio hardware abstraction layer” (AHAL) del sistema operativo por lo que los títulos desarrollados para Windows XP y anteriores perdieron aceleración por hardware y efectos de sonido que EAX proveía y solo funcionaron en modo Stereo sin efectos desde entonces.
De acuerdo a SolutionID 25937: “Este problema no puede ser solucionado por el controlador, ya que esta funcionalidad fue eliminada a propósito del el sistema operativo.”. Este básicamente fue el clavo final en el ataúd de EAX.
Para mitigar el problema Creative lanza ALchemy que en dos palabras es un traductor de llamadas DS3D y EAX a OpenAL, detecta juegos compatibles y les devuelve efectos de sonido, aceleración por hardware y soporte de sonido de mas de dos canales. Esta solución llega algo tarde y ya no puede dar vuelta la situación. Las placas de sonido Creative perdieron su ventaja principal – soporte de EAX en los videojuegos y presionados por los fabricantes de chipsets de sonido integrados como VIA y Realtek desaparecen del mercado. No hay placas – no hay soporte, así termina la era Creative Sound Blaster y de su tecnología EAX, pueden ver lista de juegos que usaron EAX y en Webarchive la lista de juegos compatibles con ALchemy. Por lo que verán no fueron tantos y no hay ninguno muy reciente tampoco.

Lógicamente aun hoy en día se pueden adquirir productos de esta empresa y son realmente de muy buena calidad, pero teniendo una placa de sonido integrada solo le quedo mercado profesional y de Gamers entusiastas que nunca les importo pagar demás por una mejora de aunque sea 1% en lo que les gusta. Un claro ejemplo son estas placas de red gamer! Bueno, Sound Blaster hoy en día es basicamente lo mismo.

A completar…

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